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samedi 29 avril 2017

Harley-Davidson : An American history

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1950-59 Et le Sportster sauva Milwaukee...
-Cliquez sur les photos pour les agrandir-

1950. La fin des forties et le début des fifties marquent le divorce entre les deux derniers fabriquants US et une jeunesse rebelle et éprise de vitesse à l'image de ses deux icones: James Dean et Marlon Brando.
La culture moto amèricaine se batît avec la vieille fonte US des décénnies précédentes: Le mouvement Bobber né en Californie se propage à travers le pays grace au film "L'Equipée Sauvage".Notons que le film sera interdit en Grande Bretagne jusqu'en 68! "The Wild Ones" est inspirée d'une nouvelle intitulée "The Cyclist's Raid"parue dans Harper's Magazine en janvier 1951 qui prend comme base les événements du 4 juillet 1947 à Hollister (Californie). The Wild Ones est une diatribe au vitriol contre les premier bikers de la cote ouest qui se surnomment "Hipster". Le film sort aux USA en 1953. La bande de Bobbers de Lee Marvin et de Marlon Brando fonçant sur les petites routes californiennes va marquer à jamais les plus jeunes et créer la mythologie du Biker sur sa Harley à l'image de Chino sur son Bobber Hydra. Comme Brando, alias Johnny pilotant une Triumph Thunderbird, les jeunes américains préférent les rapides et maniables motos britanniques aux grosses Hydra chevauchées principalement par les "cops".
Triumph écoulera durant cette décennie plus de 40% de sa production outre-Atlantique.

-H-D abandonne le cadre dérivé des derniers Knuckleheads pour le fameux modèle dît "Wishbone".

- 30 décembre: Arthur Davidson ultime survivant des quatres fondateurs de la marque disparait à l'age de 69 ans dans un accident de voiture.
-Larry Headrick gagne le championnat AMA Grand National Championship pour Harley-Davidson en dirt track.

Le motard, avec son blouson noir, devient dans les années 50 puis 60 l'icone de la "contre culture" qui s'oppose à la pensée dominante. Dean et Brando seront les symboles de cette révolution sociale et culturelle mondiale.

1951 Harley-Davidson et Indian obtiennent de la part de l'US Tarif Commission une surtaxe de 40% sur les motocyclettes d'importation (32 marques sont concernées!). Les britanniques contournent la loi: Le groupe AMC (regrouppant AJS, Matchless, Royal Enfield, Velocette et Norton) rachéte Indian. Les motos britanniques seront assemblées aux USA pour contourner les barrières douanières. Triumph fera de même.
- Le Hummer reçoit une fouche téléscopique. En 1953, il est réalésé à 165 cm3 et produit 5,5 C.V. Il prend la dénomination de "Model 165".
- Fin 1951: Arrêt de la production de la WL 750.

1952 Harley-Davidson lance le modèle K: Equipé d'un bloc boîte-moteur, d'un cadre entièrement suspendu, le modèle K se rapproche des standards des motos britanniques avec un embrayage manuel et un selecteur au pied. Légére mais malheureusement peu puissante en raison de son V-Twin de 750 cm3 (45ci) équipé d'une rustique distribution à deux soupapes latérales, cette machine sera un relatif échec commercial comme l'atteste sa commercialisation fort courte selon les standards de Milwaukee. Il préfigure le Sportster de 1957. Son alimentation électrique en 6 volts est confié à une génératrice.

-En compétition, les dérivés de la fameuses K, version R,prennent le relais des WR et WRTT d'avant guerre. Sous les dénominations de KR et KRTT, le petit bicylindre va écrire l'une des plus glorieuses pages de l'histoire de la marque pendant 17 ans! Il n'y a pas de grande différence entre la KR et la KRTT (TT pour Tourism Trophy) qui se partagent la même géométrie de cadre et le même moteur. La KRTT possède simplement en plus un freinage avant et arrière, un bras oscillant et une selle plus accueillante. La KR devient la reine du Dirt Track.

- Les Big-Twin sont proposés avec une séléction moderne en option qui necessitent l'emploi du fameux "mousetrap". Les 61 ci (modèle E) sont abandonnés fin 1952 car la différence de prix avec le 74 ci est infime (15$).

1953 C'est sans grand enthousiasme que Harley-Davidson fête son cinquantenaire. Indian, son rival de toujours, jette définitivement l'éponge à Springfield. Le nom n'apparaitra plus que sur des Royal Enfield importées.
Harley-Davidson voit ses parts de marché fondre année après année. En 1953 , seulement 14 050 machines trouveront un acquereur dont seulement 5337 Hydra Glide. C'est 20 % de moins que l'année 1952 qui enregistrait encore une baisse des ventes de 20% par rapport à 1951.

- C'est finalement quasi-contrainte que la Motor Co célébre son cinquantenaire dans le numéro de septembre 1953 de son magazine "The Enthusiast" en présentant les modèles 1954 baptisés pour l'occasion “Golden Anniversary”. Un médaillon en forme de "V " (voir ci-contre), en l'honneur de l'architecture moteur qui a fait et qui fait le succés et l'identité de la marque tranversé d'un bar and shield est monté sur le garde boue avant des modèles 1954. C'est en fait la cinquante deuxième année de production de la compagnie si l'on se référe au prototype de 1903.

- Harley-Davidson, gagne ses premièrs 200 miles de Daytona depuis la guerre grace à la nouvelle KR pilotée par Paul Golsmith mettant fin à quatre années de domination de la Norton Manx.

- Les poussoirs hydrauliques placés jusqu'alors en haut des tiges des Hydra Glide s'invitent dans les embases de poussoirs afin d'éviter les problèmes de manque de pression d'huile. Le KH passe de 750 à 883 cm3 et une version plus musclée est lancée en série limitée sous la dénomination de KHK.

1954 Le jeune californien, Joe Leonard gagne 8 épreuves de la première saison du championnat AMA "Grand National"sur une KR préparée par Tom Shifton. Il devient le premier pilote de l'Histoire à s'emparer du fameux "Number One". Il sera de nouveau couronnée "roi de l'anneau" en 1957 et 1958 et remporte les éditions 1957 et 58 des 200 miles de Daytona. Le Dirt Track devient la chasse gardée de la Motor Compagny: Entre 1954 et 1966, seul Dick Mann en 1963 sur une BSA fait barrage au KR. Sur route, la KRTT fait des 200 miles de Daytona sa chasse gardée: Entre 1953 et 1965, la plus préstigieuse des courses américaines échappe par deux fois en 1954 et 1962 aux pilotes de la firme de Milwaukee.

Brad Andres (3 fois vainqueurs des 200 miles de Daytona) et Joe Leonard entourant William H. Davidson

1955 Peu de changement sur le FL cubant toujours1200 cm3 ou 74 cui, si ce n'est l'apparition d'un nouveau couvercle de transmission primaire et un médaillon en forme de V sur le garde boue avant de toute la gamme.

1956 Sur le numéro de mai "The Enthusiast", Elvis Presley pose sur un KH. Le numéro de septembre annonce la sortie d'un modèle révolutionnaire pour la marque: Le Sportster équipé d'un bloc moteur (moteur et bôite intégrée) culbuté de 883 cm3 (55 ci) à quatre arbres à une came .
La génératrice du modèle K céde sa place à une magnéto qui équipera le sportster jusqu'au millésime 1969.

1957 "A Star Is Born": Le Sportster fait sa première apparition dans le numéro de février du magazine "The Enthusiast". Harley-Davidson a vu juste! Cette petite moto aux formes et aux dimensions très anglaises est d'entrée de jeu la moto de la gamme la plus rapide et la plus légère. A la différence de la production britannique, la "petite reine" de Milwaukee évoluera année après année ... et cela jusqu'à nos jours! C'est elle qui sauvera l'usine dans les années 70-80: Le Sportster est le plus grand succès commercial de la Motor Compagny!

3 Juin 1957: Dick O’Brien, futur directeur du Racing team et père des XR intègre le service course.

-Abandon de la fourche Springer sur le Servi-Car.

Ci-Contre: Joe Leonard s'envole vers son troisième "Number One".

1958 Lancement du DUO-GLIDE. Pour la premère fois, les Big Twin sont entièrement suspendus. Un nouveau cadre baptisé "stepdown" construit jusqu'en 1964 permet le montage d'un bras oscillant équipé de deux amortisseurs. La Duo Glide inaugure une pléthore de nouveautés dont un garde-boue arrière redessiné, un nouveau pare chaîne, ainsi que la commande hydraulique du frein arrière. Elle est vendu 1,255.00 $.

Le Sportster gagne 12% de puissance grace à un taux de compression porté à 9:1, une culasse revue, de nouvelles soupapes d'admission,pistons et culbuteurs sous la désignation de Sportster modèle H. Et comme le dit la publicité: " N'oubliez pas... cherchez le 'H' sur le réservoir à huile."

-Carroll Resweber remporte son premier championnat "AMA Grand National" sur les quatre titres consécutifs qu'il gagnera.

- Ci-contre: Départ des 200 miles de Daytona 1958 gagnés par Joe Leonard: Le tracé mixte de 3,2 miles emprunte 1,5 miles de plage et 1,5 km de route bitumée.
En 1961, les 200 miles s'installent sur le circuit artificiel du Daytona International Speedway.

1959 Un Panhead Special Police avec la fameuse sirène à friction ainsi que la radio Motorola.

- Les fils des fondateurs et dirigeants de Harley-Davidson Motor Company présente en 1959 le seul scooter par Harley-Davidson; le "Topper". De gauche à droite: Gordon M. Davidson, Vice President, chargé de la production; William H. Davidson, President; William J. Harley, Vice Président, chargé de la technique et Walter C. Davidson, Vice President, chargé des ventes.

-Victoire à Daytona de Brad Andres.

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